Το 1998 ήταν μια άκρως ενδιαφέρουσα σεζόν για τη Formula 1, μιας και περιελάμβανε την πολύ σφιχτή μάχη μεταξύ δύο κορυφαίων οδηγών, η οποία κράτησε το φίλαθλο κοινό καθηλωμένο μέχρι τον τελευταίο αγώνα.

Η συγκεκριμένη αναμέτρηση κρίθηκε στα σημεία με νικητή τον Mika Hakkinen ο οποίος κατέκτησε τον πρώτο τίτλο της καριέρας του, ενώ ο Michael Schumacher θα έπρεπε να συμβιβαστεί με τη δεύτερη θέση παρότι προσπάθησε σκληρά να κάμψει την αντίσταση του Mika και της McLaren.

schumacher hakkinen 1998

Ο ουσιαστικός «νικητής» δεν ήταν άλλος από το ίδιο το σπορ και τους φιλάθλους, οι οποίοι είχαν την ευκαιρία να απολαύσουν μια χρονιά γεμάτη θέαμα και αγωνία. Όμως κανείς δε γνώριζε πως και η επόμενη σεζόν θα έμελλε να είναι το ίδιο, αν όχι και περισσότερο συναρπαστική.

Το 1999 ήταν σημαντικό για τους δύο μονομάχους της προηγούμενης χρονιάς. Ο Mika Hakkinen ταξίδεψε στην Αυστραλία, τον εναρκτήριο αγώνα της σεζόν, αποφασισμένος να υπερασπιστεί τον τίτλο που με τόση προσπάθεια κέρδισε και να τοποθετήσει το όνομά του στη λίστα των οδηγών που έχουν κερδίσει δύο συνεχόμενα Πρωταθλήματα.

Από την άλλη ο Michael Schumacher ήθελε όσο τίποτα άλλο να δώσει τέλος στην 20ετή ανομβρία της Ferrari, κερδίζοντας τον τίτλο στην 4η χρονιά του με την ομάδα. Και πριν το ξεκίνημα της χρονιάς, πολλοί είχαν λόγους να πιστεύουν ότι έχει αρκετές πιθανότητες να τα καταφέρει.

Καθώς το πρωτάθλημα άρχιζε να ξετυλίγεται, έγινε εμφανές πως η μάχη του τίτλου θα ήταν αρκετά αμφίρροπη. Έπειτα από τους επτά πρώτους αγώνες οι Hakkinen και Schumacher είχαν από τρεις και δύο νίκες αντίστοιχα στο ενεργητικό τους, ενώ τα ονόματά τους βρίσκονταν στην κορυφή του βαθμολογικού πίνακα με το Φιλανδό να έχει προβάδισμα 8 πόντων έναντι του αντιπάλου του.

Στον 8ο αγώνα της χρονιάς όμως, συνέβη κάτι που άλλαξε δραματικά την τροπή του πρωταθλήματος. Στον πρώτο γύρο του Βρετανικού Grand Prix, τα πίσω φρένα της F399 του Schumacher αστόχησαν τη στιγμή που ο Γερμανός προσπαθούσε να περάσει τον team mate του στη γρήγορη στροφή Stowe. Αυτό (σε συνδυασμό με ένα βίαιο μπλοκάρισμα των εμπρός τροχών από το Γερμανό) είχε ως αποτέλεσμα την ισχυρή σύγκρουση του μονοθεσίου με τον προστατευτικό τοίχο από ελαστικά, κάτι που άφησε το Michael με ένα άσχημα σπασμένο πόδι.

1999 schumacher accident

Ήταν φανερό πως ο Schumacher πιθανότατα θα έχανε όλη την υπόλοιπη σεζόν λόγω του τραυματισμού του, κάτι που λογικά θα είχε καταστροφικές συνέπειες για τις ελπίδες της Ferrari να κατακτήσει τον τίτλο. Έτσι, ο Eddie Irvine ανέλαβε το καθήκον του να ηγηθεί αυτός της Ιταλικής ομάδας στη μάχη του πρωταθλήματος. Ο Ιρλανδός νωρίτερα στη σεζόν είχε κατακτήσει την πρώτη νίκη της καριέρας του, στην Αυστραλία. Αργότερα ανακοινώθηκε ότι ο αντικαταστάτης του Michael θα ήταν ο Mika Salo.

Ο τραυματισμός του Schumacher όμως δεν έκανε το πρωτάθλημα λιγότερο ανταγωνιστικό, αφού η σταθερή παρουσία του Irvine στους βαθμούς σε συνδυασμό με μερικά λάθη από τον Hakkinen και τη McLaren σήμαιναν πως η υπόθεση του τίτλου δε θα έκλεινε τόσο εύκολα.

Κάπως έτσι λοιπόν ο θίασος της Formula 1 κατέφτασε σε έναν καινούριο για αυτόν προορισμό, τη Μαλαισία, η οποία θα φιλοξενούσε το προτελευταίο Grand Prix της χρονιάς. Ο Hakkinen ηγούνταν στην κούρσα του τίτλου, μόλις δύο βαθμούς μπροστά από τον Irvine.

Όμως, το Grand Prix της Μαλαισίας χαρακτηρίστηκε από την επιστροφή του Michael Schumacher στη δράση, έπειτα από αποχή διάρκειας έξι αγώνων, μιας και κρίθηκε πως πλέον ήταν σε αρκετά καλή κατάσταση για να βρεθεί πίσω από το τιμόνι. Ο ρόλος του Γερμανού θα ήταν να βοηθήσει τον team mate του να κερδίσει τον τίτλο.

1999 malaysia schumacher

Στις κατατακτήριες δοκιμές του Σαββάτου ο Schumacher έδειξε πως δεν είχε χάσει τίποτα από την ταχύτητά του, κατακτώντας την pole position με χρόνο σχεδόν 1 ολόκληρο δευτερόλεπτο ταχύτερο από τον team mate του και 1.1 καλύτερο από αυτόν του τρίτου, Coulthard. O Hakkinen θα εκκινούσε από την τέταρτη θέση, ενώ την πρώτη εξάδα έκλεισαν οι δύο Stewart των Herbert και Barrichello.

Την Κυριακή του αγώνα, όλοι περίμεναν με αγωνία να δουν την εξέλιξη της προτελευταίας πράξης του έργου με τίτλο «Η μάχη του Πρωταθλήματος για το 1999». Και όταν έσβησαν τα κόκκινα φώτα, το λόγο πήραν οι πρωταγωνιστές.

Ο Schumacher ξεκίνησε καλά κρατώντας την πρώτη θέση και ο Irvine τον ακολούθησε. Ο Ιρλανδός όμως δυσκολεύονταν αρκετά να κρατήσει τις δύο McLaren και τον Barrichello πίσω του.

Έτσι, στον 4ο γύρο ο Michael ηθελημένα επιβράδυνε παραχωρώντας την πρώτη θέση στον team mate του. Στη συνέχεια άρχισε να καθυστερεί τα μονοθέσια που βρίσκονταν πίσω του έτσι ώστε να απομακρυνθεί ο Irvine. O Coulthard όμως στον επόμενο γύρο κατάφερε να περάσει το Γερμανό και άρχισε να καταδιώκει τον Eddie.

Δεν πρόφτασε όμως να πάει πολύ μακριά, καθώς μια μηχανική βλάβη τον ανάγκασε να εγκαταλείψει.

Αυτό άφησε και πάλι τις Ferrari στην πρώτη και δεύτερη θέση, με τον Schumacher να καθυστερεί εκ νέου τους αντιπάλους του για να βοηθήσει τον Irvine. Κάπως έτσι κύλησε ο αγώνας μέχρι τον πρώτο γύρο των ανεφοδιασμών όπου ο Michael ανέβασε και πάλι το ρυθμό του με σκοπό να μείνει μπροστά από τον Hakkinen έπειτα από την ολοκλήρωσή τους.

Η McLaren αναγκάστηκε να ρισκάρει, τοποθετώντας ελαφρύ φορτίο καυσίμου στο μονοθέσιο του Hakkinen, ελπίζοντας πως αυτή η τακτική θα δώσει στο Φιλανδό την ταχύτητα που χρειαζόταν για να βρεθεί μπροστά από τη Ferrari του Schumacher.

Το ρίσκο όμως απέτυχε και ο Hakkinen είχε και πάλι μπροστά του τον Michael μετά από την ολοκλήρωση των πρώτων ανεφοδιασμών. Ο Schumacher και πάλι οδηγούσε σε ρυθμό κατώτερο των δυνατοτήτων του για να «προστατέψει» τον Irvine, που τώρα είχε απομακρυνθεί κατά 20 δευτερόλεπτα από τους διώκτες του.

Αυτή η διαφορά δεν ήταν αρκετή για να κρατήσει τον Irvine στην πρώτη θέση όταν θα έρχονταν η ώρα να ανεφοδιαστεί για 2η φορά, όμως η Ferrari ήταν σίγουρη πως ο Hakkinen «χρωστούσε» ένα επιπλέον pit stop. Πράγμα που έγινε, και πλέον ο Φιλανδός βρίσκονταν στην 4η θέση πίσω από τον Herbert.

1999 malaysia irvine schumacher

Στην πρωτοπορία, ο Schumacher επιβράδυνε και πάλι, αφήνοντας τον Eddie να πάρει τα ηνία του αγώνα. O Mika πλέον δεν μπορούσε να κάνει τίποτα άλλο παρά να περάσει τη Stewart που είχε μπροστά του και να τερματίσει 3ος.

Έτσι η Ferrari έκανε το 1-2, με νικητή τον Irvine και 3ο τον Hakkinen. Μεγάλο αντικείμενο συζήτησης αποτέλεσε η απόδοση του Schumacher στον αγώνα της επιστροφής του καθώς και η «προστατευτική» του οδήγηση ως προς τον Irvine, ο οποίος μετά τον αγώνα δήλωσε πως ο Michael “είναι ο καλύτερος Νο1 και Νο2 οδηγός”. Αυτή η νίκη έδωσε στον Eddie τα ηνία του πρωταθλήματος, τα οποία δεν κράτησε παρά μόνο για μερικές ώρες.

1999 malaysia podium

Μετά από τον αγώνα, το αυτοκίνητο της Ferrari κρίθηκε παράνομο από έναν εκπρόσωπο της FIA, πράγμα που είχε ως αποτέλεσμα τα δύο κόκκινα μονοθέσια να αποκλειστούν. Η εξέλιξη αυτή έδινε αυτόματα τους τίτλους στον Hakkinen και τη McLaren.

Η παράβαση της Ferrari αφορούσε τα πλαϊνά αεροδυναμικά βοηθήματα της F399, τα λεγόμενα «bargeboards», που κρίθηκαν εκτός κανονισμών κατά 10 χιλιοστά.

Ο εκπρόσωπος τύπου της Ιταλικής ομάδας, Claudio Berro, παραδέχτηκε πως ίσως τα συγκεκριμένα αεροδυναμικά βοηθήματα δεν ήταν νόμιμα, κάτι που η Ferrari θα έπρεπε να ελέγξει, μιας και ήταν αρκετά νωρίς για την εξαγωγή συμπερασμάτων. Αργότερα ο Domenicali δέχθηκε την παράβαση της ομάδας του.

Οι αγωνοδίκες κάλεσαν σε ακρόαση τον Jean Todt μετά από το πόρισμα του εκπροσώπου της FIA, Jo Bauer, που είχε αποφανθεί ότι τα μονοθέσια δε συμβάδιζαν με τους κανονισμούς. Όταν η ακρόαση ολοκληρώθηκε, η FIA ανακοίνωσε πως, λαμβάνοντας υπόψη τις εξηγήσεις του Todt και τις γνώμες των τεχνικών της συμβούλων, αποφάσισε ότι τα μονοθέσια της Ferrari θα αποκλειστούν από τα αποτελέσματα, ενώ η Ιταλική ομάδα είχε το δικαίωμα έφεσης.

Η Ferrari, όπως ήταν αναμενόμενο, άσκησε έφεση, η οποία θα εκδικάζονταν σε νέα ακρόαση πριν από το Ιαπωνικό Grand Prix.

Δύο μέρες μετά από την Κυριακή του αγώνα, η Ferrari εξέδωσε μια επίσημη ανακοίνωση που υποστήριζε ότι έπειτα από σχολαστικές έρευνες στην αεροσήραγγά της μπόρεσε να εξακριβώσει πως η χρήση των συγκεκριμένων αεροδυναμικών βοηθημάτων δεν της έδινε κάποιο πλεονέκτημα σε απόδοση.

Νωρίτερα ο Bernie Ecclestone είχε δηλώσει πως η συγκεκριμένη απόφαση ήταν κακή για τη Formula 1 επειδή θα στερούσε από το κοινό μια θεαματική αναμέτρηση για τον τίτλο στην Ιαπωνία. Ο Bernie επίσης τόνισε πως για πολλά χρόνια παραπονιόταν ότι οι τεχνικοί κανονισμοί του Σπορ παραήταν αυστηροί. Αξίζει να σημειωθεί πως ο Ecclestone διαβεβαίωσε το κοινό ότι η άποψή του δε μπορούσε να επηρεάσει την εκδίκαση της έφεσης, μιας και το δικαστήριο της FIA ήταν εντελώς ανεξάρτητο.

Όταν τελικά πραγματοποιήθηκε η εκδίκαση της έφεσης, τα κόκκινα μονοθέσια αθωώθηκαν, ανακτώντας τους χαμένους βαθμούς του Grand Prix της Μαλαισίας.

Το πενταμελές Διεθνές Δικαστήριο της FIA έκρινε πως η εκτός κανονισμών διάσταση των αεροδυναμικών βοηθημάτων «έπεφτε» μέσα στο επιτρεπτό όριο σφάλματος των 5 χιλιοστών, συμφωνώντας δηλαδή με το επιχείρημα της Ferrari, η οποία υποστήριζε πως σύμφωνα με τις δικές της μετρήσεις η “επίμαχη” επιφάνεια ήταν μεγέθους 4 χιλιοστών, αμφισβητώντας παράλληλα την ακρίβεια των μετρήσεων του τεχνικού εφόρου της FIA.

Ο Νικόλας Τομπάζης δήλωσε μετά το τέλος του πρωταθλήματος ότι η όλη κατάσταση οφειλόταν σε λάθος του τομέα κατασκευής της Ferrari ενώ παραδέχτηκε πως θα έπρεπε να το είχαν παρατηρήσει και ότι ήταν ευτυχές για την ομάδα του το γεγονός ότι σφάλμα παρέμενε εντός των ορίων ανοχής.

Έτσι λοιπόν, η μάχη του πρωταθλήματος θα παρέμενε ανοιχτή μέχρι τον τελευταίο αγώνα της χρονιάς. Ο Mika Hakkinen δήλωσε πως δέχεται την απόφαση του δικαστηρίου και πως θα κάνει τα πάντα για να κερδίσει τον τίτλο, όμως ο Ron Dennis είχε αντίθετη άποψη, σχολιάζοντας καυστικά:

Όλοι θέλουν έναν συναρπαστικό αγώνα στην Ιαπωνία, όμως πιστεύω ότι το τίμημα που πληρώσαμε για αυτό παραείναι μεγάλο “.

O Max Mosley αρνήθηκε ότι η ανατροπή της αρχικής απόφασης των αγωνοδικών έγινε για να κρατηθεί το ενδιαφέρον του πρωταθλήματος σε υψηλά επίπεδα, λέγοντας πως οι πέντε ανεξάρτητοι κριτές αποφάσισαν λαμβάνοντας υπόψη όλα τα στοιχεία που είχαν στη διάθεσή τους. Επίσης, υποστήριξε πως η Ferrari δικαίως αμφισβήτησε τις μεθόδους μετρήσεων της FIA και ότι οι ίδιοι οι δικαστές προβληματίστηκαν με το πόσο ξεκάθαρος είναι ο συγκεκριμένος κανονισμός.

Τέλος, ο Dennis δήλωσε πως ενώ ήταν σίγουρος ότι επρόκειτο απλά για λάθος από τη μεριά της Ferrari, ήταν υποκριτικό να υποστηρίζουν ότι δεν είχαν κανένα όφελος σε απόδοση.

Με αυτόν τον τρόπο, λοιπόν, έκλεισε το κεφάλαιο του Grand Prix της Μαλαισίας και σιγά σιγά τα μάτια του κόσμου στράφηκαν προς την Ιαπωνία, όπου θα κρίνονταν τελικά ο τίτλος…