Λένε ότι οι πιο σημαντικοί γύροι ενός αγώνα είναι ο πρώτος και ο τελευταίος. Στο Ισπανικό Grand Prix του 2001, ο Michael Schumacher είχε την πρωτοπορία και στους δύο. Αλλά όπως σε πολλά πράγματα, έτσι και στη Formula 1, το αποτέλεσμα είναι το ήμισυ της ουσίας. Και η ουσία είναι πως εκείνη η μέρα δικαιωματικά άνηκε στο Mika Hakkinen.

Οι τέσσερις πρώτοι αγώνες του 2001 αποδείχθηκαν δύσκολοι για το Φιλανδό δύο φορές παγκόσμιο πρωταθλητή. Δυο εγκαταλείψεις, μια 4η και μια 6η θέση δεν αποτελούσαν σε καμία περίπτωση καλό ξεκίνημα για τη νέα σεζόν και το κίνητρο του Mika να συνεχίσει να αγωνίζεται στην κορωνίδα του μηχανοκίνητου αθλητισμού ήταν εμφανές πως είχε αρχίσει να εξασθενεί. Έτσι, όταν η Formula 1 πήγε στην Ισπανία για τον πέμπτο αγώνα της χρονιάς, ο Φιλανδός είχε μόλις 4 βαθμούς στο ενεργητικό του, σε αντίθεση με τους 26 του team mate του, David Coulthard.

Ένα από τα θέματα συζήτησης εκείνο το Σαββατοκύριακο στα paddock δεν ήταν άλλο από την αξιοπιστία. Η FIA εκείνη τη χρονιά είχε δώσει την άδεια στις ομάδες να χρησιμοποιήσουν το traction control και launch control, πράγμα που είχε γεννήσει πολλά ερωτηματικά σχετικά με το αν κάποια ζωτικά εξαρτήματα των μονοθεσίων όπως η μετάδοση μπορούσαν να αντέξουν τις δυνάμεις που αναπτύσσονται όταν μεταφέρεις περισσότερους από 800 ίππους στην άσφαλτο χωρίς καθόλου σπινάρισμα. Και το γεγονός ότι οι τρεις πρώτοι αγώνες της χρονιάς ήταν εκτός Ευρώπης (πράγμα που συνεπάγεται καθυστέρηση στα προγράμματα εξέλιξης) δεν βοήθησε καθόλου.

Έτσι, δικαιολογημένα εν μέρει οι ομάδες έφεραν στο Ισπανικό GP περισσότερους εφεδρικούς κινητήρες από ότι συνήθιζαν. Για του λόγου το αληθές, στα πρώτα λεπτά του free practice της Παρασκευής η McLaren του Mika Hakkinen επέστρεψε στα pit ασθμαίνοντας, με μια λεπτή στήλη καπνού να την ακολουθεί.

Προβλήματα αξιοπιστίας αντιμετώπισαν και τα μονοθέσια με κινητήρες της Honda, με τον Jacques Villeneuve να πραγματοποιεί μια πρόβα εκκίνησης στο pit lane και να ανταμείβεται με φλόγες και ένα ηχηρό «μπαμ». Αμέσως μετά από αυτό το περιστατικό ο Olivier Panis βίωσε μια παρόμοια εμπειρία με αυτή του team mate του στη BAR, αλλά λιγότερο θεαματική. Οι αστοχίες κινητήρων όμως δεν τελείωσαν εδώ, με τη Williams-BMW του Juan Pablo Montoya να υποφέρει από αντίστοιχης φύσης πρόβλημα.

Οι κατατακτήριες δοκιμές του Σαββάτου βρήκαν τη Ferrari του Michael Schumacher στην πρώτη θέση, με τη McLaren του David Coulthard να προσπαθεί χωρίς επιτυχία να φτάσει το χρόνο του Γερμανού. O Mika Hakkinen όμως με την άλλη McLaren, παρά τα προβλήματα που αντιμετώπιζε όλο το Σαββατοκύριακο, με μία εντυπωσιακή προσπάθεια βρέθηκε στη 2η θέση, με λιγότερο από ένα δέκατο του δευτερολέπτου να τον χωρίζει από τη Ferrari. Το πιο εντυπωσιακό όμως είναι ότι σε αυτήν του την προσπάθεια ο Φιλανδός είχε απενεργοποιήσει το traction control, δηλώνοντας: «Αν έχεις προβλήματα με το μονοθέσιό σου, σε μερικές στροφές μπορείς να τα διορθώσεις με το γκάζι. Το traction control πολλές φορές δεν σου επιτρέπει να το κάνεις αυτό».

Από την άλλη μεριά, ο Michael Schumacher είχε μεγάλη πίστη στις δυνατότητες των ηλεκτρονικών του μονοθεσίου του, γνωρίζοντας όμως πολύ καλά ότι οι δύο McLaren πίσω του μπορούν να αποτελέσουν σοβαρή απειλή. Την εξάδα έκλεισαν ο Rubens Barrichello στην 4η θέση, ο Ralf Schumacher στην 5η και ο Trulli με την Jordan στην 6η. Ο Juan Pablo Montoya θα είχε πολλή δουλειά να κάνει στον αγώνα, καθώς θα εκκινούσε 12ος .

Με το warm up της Κυριακής να ολοκληρώνεται χωρίς ιδιαίτερα προβλήματα, τα 22 μονοθέσια παρατάχθηκαν στο grid περιμένοντας να ξεκινήσει ο γύρος σχηματισμού. Όταν δόθηκε το σήμα για την πραγματοποίησή του όμως, η McLaren του David Coulthard αρνήθηκε να ξεκινήσει, αναγκάζοντας το Σκοτσέζο να εκκινήσει από την τελευταία θέση.

Όταν τα κόκκινα φώτα έσβησαν, η Ferrari του Michael Schumacher εκκίνησε αποφασιστικά υπερασπιζόμενη την πρωτοπορία της, με τον Hakkinen να την ακολουθεί. Ο Heinz Harald Frenzen αντιμετώπισε και αυτός προβλήματα στην εκκίνηση, συνεισφέροντας έτσι στο στρίμωγμα που συνέβη μεταξύ των μονοθεσίων στη μέση της κατάταξης. Ο Montoya εντυπωσίασε ανεβαίνοντας από τη 12η στην 6η θέση μέσα σε λίγα μόλις μέτρα, πραγματοποιώντας μερικές από τις χαρακτηριστικές του «τολμηρές» κινήσεις. Ο Coulthard όμως από την τελευταία θέση αντιμετώπισε κι άλλα προβλήματα, καθώς οι στενές επαφές του με τους Bernoldi και Fisichella τον οδήγησαν στο να σπάσει την μπροστινή αεροτομή του.

hakkinen schumacher spain 2001

Η κατάταξη λοιπόν διαμορφώθηκε με τον Schumacher να προπορεύεται και τον Hakkinen να ακολουθεί, με την μεταξύ τους διαφορά να παραμένει λίγο παρακάτω από 2 δευτερόλεπτα μέχρι να ολοκληρωθεί το 1ο stint. O Barrichello τους ακολουθούσε στην 3η θέση, με τα υπόλοιπα μονοθέσια να βρίσκονται σε εντελώς διαφορετικό ρυθμό. Ο Ralf Schumacher βρισκόταν στην 4η θέση και λίγο πιο πίσω ο Trulli προσπαθούσε να υπερασπιστεί την 5η θέση του από τον Montoya.O Coulthard στις τελευταίες θέσεις βρέθηκε να μονομαχεί με τη Minardi του rookie τότε Fernando Alonso και η μονομαχία αυτή τελείωσε όταν η Minardi μπήκε στα pit στον 12ο γύρο.

Στον 21ο γύρο η Williams του Ralf Schumacher έκανε ένα μεγαλοπρεπέστατο τέτακέ στην στη στροφή 10 ενώ οι μηχανικοί του τον περίμεναν στα pit. Αυτό άφησε τους Trulli και Montoya στην 4η και 5η θέση αντίστοιχα, με τη σειρά αυτή να αλλάζει μόλις οι δυο τους μπήκαν μαζί στα pit. Οι μηχανικοί της Williams έκαναν άριστα τη δουλειά τους με αποτέλεσμα ο Montoya να βρεθεί μπροστά από την Jordan.

Είχε έρθει όμως η σειρά του Michael Schumacher να μπει στα pit, πραγματοποιώντας τον ανεφοδιασμό και την αλλαγή ελαστικών του σε 8.7 δευτερόλεπτα. Αυτό έδωσε την πρωτοπορία στον Hakkinen, που την ξαναέχασε όταν μπήκε με τη σειρά του στα pit στον 27ο γύρο. Έτσι μετά το τέλος του πρώτου γύρου των pit stops η διαφορά μεταξύ των δυο πρώτων είχε αυξηθεί στα σχεδόν 4 δευτερόλεπτα, με τον Γερμανό να πραγματοποιεί το ταχύτερο πέρασμα στον 25ο γύρο.

Το 2ο stint του αγώνα κύλισε χωρίς πολλά δράματα, με τη μόνη αξιοσημείωτη στιγμή να είναι η έξοδος του Montoya στον 37ο γύρο ακριβώς στο ίδιο σημείο που είχε κάνει τετακέ νωρίτερα ο team mate του.

hakkinen schumacher 2 2001 spanish gp

Στον 43ο γύρο ο Michael μπήκε στα pit για δεύτερη φορά, δίνοντας την πρωτοπορία του αγώνα στο Mika. Για τους επόμενους 4 γύρους κάθε φορά που ο Hakkinen περνούσε από την ευθεία εκκίνησης τερματισμού η McLaren του έδειχνε μια πινακίδα που έγραφε «P1 +22.9 PUSH», με το Φιλανδό να ερμηνεύει αλάνθαστα το λακωνικό αυτό μήνυμα.

Εντωμεταξύ, η Ferrari του Barrichello πραγματοποίησε μια έξοδο στη στροφή 7 και μετά από αυτό το περιστατικό έγινε εμφανές πως κάτι δεν πάει καλά με τη μια, αν όχι και με τις δύο Ferrari. O Barrichello εγκατέλειψε, ενώ ο Schumacher δεν μπορούσε να ακολουθήσει το ρυθμό του Hakkinen, γιατί όπως δήλωσε μετά το τέλος του αγώνα το μονοθέσιό του αντιμετώπιζε μεγάλο πρόβλημα κραδασμών από τα ελαστικά.

Στον 49ο γύρο ο Hakkinen πραγματοποίησε το ταχύτερο πέρασμα του αγώνα και έναν γύρο αργότερα μπήκε στα pit για τον τελευταίο του ανεφοδιασμό. Όταν βγήκε, ήταν μπροστά από τη Ferrari.

Καθώς οι εναπομείναντες γύροι για το τέλος του αγώνα όλο και λιγόστευαν, φαίνονταν πως το αποτέλεσμα είχε πλέον κριθεί με τη ζυγαριά να γέρνει αρκετά προς το μέρος του Hakkinen. Καθώς όμως ο Φιλανδός περνούσε από την ευθεία εκκίνησης-τερματισμού για να ξεκινήσει τον τελευταίο του γύρο, ο κινητήρας της Mercedes στην πλάτη του έβγαλε έναν ασυνήθιστο ήχο. Με το άκουσμα αυτού του θορύβου, τα πρόσωπα των θεατών στις κερκίδες καθώς και των μηχανικών της McLaren στα pit πέτρωσαν. Όλοι οι υποστηρικτές του Mika και της Βρετανικής ομάδας σε όλον τον κόσμο που παρακολουθούσαν τον αγώνα από τα σπίτια τους είχαν σηκωθεί όρθιοι, βλέποντας τον κινητήρα της Mercedes να ασθμαίνει και προσεύχονταν να αντέξει για έναν ακόμη γύρο. Έναν γύρο, τον τελευταίο. Ο θεός των αγώνων όμως μερικές φορές μπορεί να γίνει πολύ σκληρός.

hakkinen engine failure spain 2001

Μέχρι να φτάσει η MP4-16 στη στροφή 3, όλα είχαν τελειώσει. Ο Mika σταμάτησε το μονοθέσιό του, που τώρα έβγαζε καπνούς και σπίθες στην άκρη της πίστας και βγήκε έξω, με τη γλώσσα του σώματος να δείχνει ξεκάθαρα τα συναισθήματά του. Η αξιοπιστία του μονοθεσίου του μόλις του είχε στερήσει μια σίγουρη νίκη, μια νίκη που ψυχολογικά την είχε ανάγκη. Μια νίκη που του διέφευγε από το Βελγικό Grand Prix της προηγούμενης χρονιάς.

hakkinen coulthard 2001spanish gp

Ο Michael Schumacher πήρε τη νίκη με τον Montoya να τον ακολουθεί στη 2η θέση παίρνοντας το πρώτο βάθρο της καριέρας του, ενώ ο Villeneuve έδωσε και αυτός στη BAR το πρώτο βάθρο της ιστορίας της.

Αμέσως μετά τον τερματισμό ο Schumacher και ο Villeneuve πήγαν να παρηγορήσουν τον Mika, χαρίζοντάς μας το σπάνιο θέαμα τριών ενεργών παγκόσμιων πρωταθλητών να μαζεύονται για μια ομαδική αγκαλιά. Ο Schumacher δήλωσε πως δεν του αρέσει να κερδίζει με αυτόν τον τρόπο, άλλα έτσι είναι οι αγώνες και αυτά τα πράγματα συμβαίνουν.

schumacher hakkinen hug spain 2001

Αν ο Michael ήταν στεναχωρημένος για κάτι, αυτό ήταν η μεγάλη βαθμολογική διαφορά που είχε ανοίξει μεταξύ του εαυτού του και του αντιπάλου που σέβονταν πιο πολύ από όλους. Μετά το τέλος του αγώνα, δήλωσε πως του έλειψαν οι μάχες που είχε με τον λιγομίλητο Φιλανδό που οδηγούσε πάντα με τέρμα γκάζι. Και όταν αυτός εγκατέλειψε την ενεργό δράση στο τέλος της χρονιάς, σίγουρα του έλειψαν πολύ περισσότερο.